Nicolás Agrait

Mi nombre es Nicolás Agrait. Me licencié en Ciencias Físicas en la Universidad Autónoma de Madrid y me doctoré en la UNED, con un trabajo de tesis teórico sobre inestabilidades en fluidos sometidos a campos eléctricos. En 1989, al incorporarme al Laboratorio de Bajas Temperaturas de la UAM cambié totalmente mi trayectoria científica comenzando a trabajar en microscopía y espectroscopía de efecto túnel a bajas temperaturas.Durante estos años hemos desarrollado un buen número de dispositivos únicos experimentales que nos han permitido realizar apasionantes experimentos que han tenido bastante repercusión.


.-Bien, empecemos por situarte en relación a los demás, ¿Cuál es tu aportación a este grupo?

Mi grupo aporta su experiencia en microscopía y espectroscopía de efecto túnel a bajas temperaturas. También somos especialistas en medir fuerzas muy pequeñas. En los últimos años hemos trabajado en sistemas formados por muy pocos átomos, como los contactos de un solo átomo y las cadenas de átomos.

A través de este contacto atómico los electrones se mueven en canales cuánticos que dependen de la química del átomo. Durante estos experimentos descubrimos que, inesperadamente, durante el proceso de rotura de los contactos atómicos de algunos metales como el oro y el platino se forma espontáneamente una cadena o nanohilo de átomos individuales.

Este hilo atómico es capaz de conducir grandes cantidates de corriente eléctrica constituyendo el cable eléctrico más pequeño que pueda imaginarse. A bajas temperaturas (de unos pocos Kelvin) estos hilos son muy estables y hemos conseguido realizar medidas muy precisas de sus propiedades, por ejemplo, hemos conseguido medir directamente la fuerza entre dos átomos, las frecuencias de vibración de los átomos, la interacción entre los electrones y las vibraciones de los átomos.

Se trata de un sistema terriblemente interesante desde el punto de vista físico, ya que dada su sencillez permite una comparación directa con cálculos de primeros principios. Es un excelente banco de pruebas para nuestros conocimientos de las propiedades de la materia a escala atómica. Actualmente hemos empezado también a estudiar el paso de electrones a través de moléculas individuales. Se trata de los primeros pasos para una posible futura electrónica molecular, basada en dispositivos moleculares.

Recientemente hemos desarrollado un nuevo microscopio de sonda local que es a la vez microscopio de efecto túnel y de fuerzas atómicas. Está basado en un diapasón de cuarzo (como el que llevan los relojes de pulsera). Este dispositivo nos permitirá estudiar muestras que tienen “islas” conductoras sobre un “mar” aislante. Es decir, podremos hacer espectroscopía túnel de muestras nanoestructuradas. Además queremos utilizarlo para poder contactar moléculas individuales.

.-Y ese microscopio basado en un microdiapasón de cuarzo, ¿lo habéis diseñado completamente aquí?
Existen unos pocos en el mundo, cada uno con sus particularidades. Llevamos varios años poniéndolo a punto. La principal particularidad de nuestro dispositivo es que está diseñado para trabajar a bajas temperaturas, lo cuál aumenta las dificultades del diseño pero abre muchas posibilidades.

.-Lleváis mucho tiempo poniendo ese dispositivo a punto… ¿Va todo bien?
De momento va todo bastante bien aunque estamos afinando todavía para tener mejor resolución, para controlar cómo tienes que hacer las puntas… Digamos que está casi a punto.

.-El ritmo de prueba y error en este tipo de experimentos es, por lo que dices, muy largo… ¿Cuál es la razón de que se necesite tanto tiempo? ¿La manipulación es especialmente complicada?
Sí… siempre estamos tratando de medir cosas que no se han podido medir antes, estamos siempre en el límite de lo que se puede medir, de lo que se puede hacer. Requiere mucho trabajo y buenas ideas para salir de las dificultades.

 

.-Me resulta muy atractivo el hecho de que los físicos, aparentemente tan teóricos, sin embargo son gente que esta con las manos continuamente manchadas de grasa y de…
¡Pegamento!

.-Vale. Quiero decir que es una variante de la física que probablemente pasa desapercibida pero en el fondo tenéis algo de relojeros…
O de orfebres… A menudo tenemos que construir nuestros dispositivos experimentales con las manos y suelen ser muy pequeños…

.-De manera que el físico experimental no sólo tiene que ser una persona con cabeza sino también un alguien relativamente habilidoso…
Pues conviene, sí. Y realmente se aprecia entre los estudiantes la gente que ha hecho cosas con las manos, se defienden mucho mejor. No solo hay que tener buenas ideas, sino también ser capaz de construir el dispositivo experimental adecuado.

.-¿Cuál es la relación de vuestro grupo, dentro de la Física de Bajas Temperaturas, con otros investigadores, especialmente de fuera?
Tenemos colaboraciones estables con otros grupos europeos, franceses, daneses y holandeses sobre todo. Es muy importante intercambiar ideas…

.-Como grupo científico, ¿cómo trabajáis? ¿Utilizáis mucho el correo electrónico para este tipo de comunicación o solo a través de congresos u otro tipo de encuentros?
El correo se utiliza para cosas más concretas pero para discutir e intercambiar ideas suelen ser mejor las visitas y los encuentros en congresos y reuniones.
La comunicación humana al final es muy importante, es difícil discutir algo por correo electrónico, no es suficientemente ágil. Puede servir cuando estás escribiendo un artículo en común, por ejemplo, pero discutir o intercambiar ideas con otra persona tiene que ser algo mucho más dinámico, es conveniente tener en frente a la otra persona.

 

.-Los artículos siguen pareciendo como una especie de referente entre vosotros, ¿no?. Realmente, no sé la importancia que tienen en la práctica en el sentido de que, a lo mejor, muchos artículos no tienen la validez real que se pretende… ¿Es algo a lo que te dedicas mucho tiempo?. Parecen como un baremo, ¿no? Si un científico tiene muchos artículos publicados es la pera y si no pues….
Bueno, al final lo importante no es el número de artículos sino la calidad del trabajo, normalmente medida por su impacto. Prefiero esperar a tener resultados importantes en vez de publicar mucho…

.-Una última pregunta ¿Qué es lo que en tu opinión debe reunir un físico o una física para entregarse con pasión a esta profesión?… ¿Qué papel juega la inteligencia portentosa de los modelos clásicos que siempre se citan: Einstein, Planck, etc.?
Una cualidad muy importante es la curiosidad. Entender los fenómenos que observamos alrededor de nosotros es realmente apasionante. Es una exploración, un juego…